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Définition Modifier

En biologie, une sous-espèce est un rang inférieur à la catégorie espèce de la classification des êtres vivants. Lorsque dans une espèce donnée, certains individus se trouvent isolés géographiquement et/ou qu'ils présentent des différences observables, on distingue alors des sous-espèces.

Par exemple, il existe l'espèce Tigre mais cette espèce comporte beaucoup d'individus isolés géographiquement. Au seins de l'espèce Tigre  on trouve alors le tigre de Sibérie ainsi que le tigre de Sumatra, qui sont de la même espèce mais qui présentent des différences, ici le milieu de vie.

Puisque ils sont de la même espèce les individus peuvent se reproduire entre eux et engendrés une descendance fertile puisqu'il n'y a pas encore de barrière génétique. Cependant, les individus de sous-espèces différentes évoluent souvent différemment des autres individus de l'espèce en développant de nouveaux caractères ou en en fixant certains qui peuvent changer dans les autres membres de l'espèce, ce qui conduit, au fil de plusieurs dizaines de milliers d'années en général, à la création d'une nouvelle espèce.

Lorsqu'on identifié une nouvelle sous-espèce on rajoute un épithète au nom scientifique de l'espèce en générale pour désigner cette sous-espèce et la différencier des autres. Par exemple il existe 2 sous-espèces de Panda roux qui sont désignées par Ailurus fulgens fulgens et Ailurus fulgens styani. Les deux sont des pandas roux, donc Ailurus fulgens mais possèdent des différences notables visuellement et morphologiquement donc appartiennent à des sous-espèces différentes et on a rajouté un épithète afin de les différencier.

L'abréviation de sous-espèce en zoologie est « ssp. » et, au pluriel, sous-espèces est abrégé en « sspp. ».

Formes domestiquées : depuis les années 1960, on utilise de plus en plus souvent la désignation « forma », abrégée « f. », qui exprime clairement qu’il s’agit d’une forme d’animal domestique qui peut éventuellement remonter jusqu’à diverses sous-espèces sauvages : Capra aegagrus f. hircus.